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Misión Veggie: A esto saben los vegetales cultivados en el espacio según astronautas

Cultivar frutas y verduras en el espacio es toda una ciencia y los astronautas, así como todos los seres humanos, necesitan vegetales frescos para vivir sanos en el espacio.

¿Alguna vez te has preguntado si es posible cultivar vegetales, como chiles y tomates, en el espacio exterior? La NASA tiene todo un programa dedicado a eso. Se llama Veggie y es una especie de jardín espacial, tan futurista como suena, ubicado en la Estación Espacial Internacional (que ahora es dirigida por la comandante Samantha Cristoforetti).

“Conforme los seres humanos exploramos el espacio, queremos traer plantas con nosotros por motivos estéticos y prácticos”, explica la NASA sobre Veggie. “Ya sabemos, gracias a nuestros astronautas pioneros, que las flores frescas y los jardines en la Estación Espacial Internacional crean una atmósfera hermosa y nos permiten traen un poco de la Tierra con nosotros en nuestros viajes. Son buenas para nuestro bienestar psicológico en la Tierra y en el espacio. También son muy importantes para mantener a los astronautas saludables durante las misiones”.

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De acuerdo con la NASA, no es suficiente empacar varios kilos de vitaminas para el consumo de los astronautas: también necesitan frutas y verduras frescos para obtener los nutrientes necesarios en cualquier ser humano. “Actualmente, en la estación, los astronautas reciben cargamentos regulares con una gran variedad de alimentos secos-congelados y preempacados para cubrir sus necesidades nutricionales”. Sin embargo, pueden pasar meses sin que esos alimentos se consuman y las vitaminas presentes en ellos pueden perderse.

“La NASA investiga maneras de proveer a los astronautas con nutrientes de larga duración y fácilmente absorbibles: frutas y vegetales frescos. El reto es hacerlo en un entorno cerrado sin la luz del sol ni la gravedad de la Tierra”.

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Así como la reproducción de mamíferos en el espacio y el embarazo en personas humanas siguen siendo una incógnita por los efectos de la microgravedad, el cultivo de vegetales tiene sus propias variables y procesos: si algunas plantas crecen de forma distinta dependiendo del lugar de la Tierra donde se encuentren, en el espacio hay aun más factores que influyen en su composición química. Por supuesto, antes de pensar en enviar colonias a Marte hay que resolver los problemas de reproducción y alimentación en lugares de gravedad cero.

El proyecto Veggie es una huerta con distintos vegetales, separados en pequeñas parcelas, que reciben el agua y los nutrientes que necesitan: como el agua observa un comportamiento distinto en el espacio, estas plantas también necesitas un sistema que ayude a que los absorban correctamente. Hasta ahora, los astronautas de la Estación Espacial Internacional han cultivado lechugas, trigo, arroz, col, chícharos, cebollas, pepinos, ajo, perejil, eneldo y albahaca, además de flores como tulipanes y zinnia o flor de papel. Y, ¿saben diferente los vegetales cultivados de esa manera? Los astronautas dicen que la diferencia puede ser mínima, un poco más amargos o agrios, sin que esto cambie sus propiedades alimenticias.

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