El animal que ha provocado epidemias y cambió la historia mundial

El animal que ha provocado epidemias y cambió la historia mundial

Por: Abril Palomino -

Cuando pensamos en los grandes cambios que ha sufrido la sociedad a través de la historia nos vienen a la mente las guerras, descubrimientos tecnológicos o cambios climáticos. Es difícil pensar que uno de los factores de cambio más grandes lo ha generado un ser de menos de 1 cm.


La malaria probablemente sea la enfermedad con mayor taza de mortalidad a lo largo de la historia, si consideramos que entre 1980 y 2010 acabó con la vida de entre 1 millón 200 mil y 2 millones 780 mil personas cada año y según el informe de la Organización Mundial de la Salud correspondiente a 2017, la malaria mató a 435 mil  personas de 219 millones de casos, de las cuales más de la mitad eran menores de 5 años.

Esta mortífera enfermedad se transmite por un parásito a través de la picadura del mosquito anofeles infectado. Los primeros síntomas se presentan por lo general de 10 días a 4 semanas después de la infección, aunque pueden aparecer incluso a los 8 días o hasta un año después de esta. Los mosquitos portadores de estos parásitos han fungido como la pieza clave en la historia de imperios y naciones, determinando victorias bélicas.

El animal que ha provocado epidemias y cambió la historia mundial 1Foto: Wikimedia Commons

Mosquitos ancestrales

Desde la antigua Grecia hasta la Segunda Guerra Mundial, pasando por la Guerra de Independencia de Estados Unidos y la derrota de los ingleses en el sitio de Cartagena de Indias, las enfermedades transmitidas por mosquitos causaron que ejércitos enteros se derrumbaran, que grandes líderes enferman o que las poblaciones fueran vulnerables a invasiones.

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Existen registros históricos de la malaria desde 1570 a.C. en Egipto, en las tablillas de arcilla de la biblioteca Asurbanipal en Mesopotamia del 2000 a. C., algunos expertos han sugerido que en la fábula de Hércules y la hidra, el monstruo —que habita en un pestilente pantano— no es más que la representación, en aquella época, de la invisible amenaza de la malaria.

El animal que ha provocado epidemias y cambió la historia mundial 2Foto: Wikimedia Commons

Algunas de las víctimas más famosas del mosquito son: el faraón Tutankamón, Alejandro Magno y Gengis Kan. Ellos murieron con toda probabilidad a causa de este parásito. Con esto podemos darnos una idea de lo vulnerable que era la población ante tan enfermedad, si la malaria llegó hasta los más altos gobernantes, ¿qué garantía podría tener la población? Algunos jeroglíficos describen el uso habitual de frotar ajo en la piel para repeler los mosquitos, que ya suponían que estaban directamente relacionados con muchas enfermedades febriles. 

Hacia el año 100 d. C., el romano Lucio Columela asoció los insectos en lagunas con las fiebres: «Tampoco conviene que haya laguna cerca de los edificios, ni camino real, porque aquella despide con los calores un vapor pestilencial y produce enjambres espesísimos de insectos que vienen volando sobre nosotros armados de aguijones dañinos […] son causa muchas veces de que se contraigan unas enfermedades desconocidas, cuyos motivos ni aun los médicos pueden descubrir». 

Acercamientos científicos

Francesco Torti puso nombre a la enfermedad (malaria), creyendo que se transmitía por el aire y que provenía del mal aire (mal aira) que emanaba de los pantanos y lagunas. En 1882, en Washington D.C.,  Albert Freeman fue uno de los primeros en sugerir la relación entre los mosquitos y la malaria. Incluso propuso ceñir la ciudad con una fina red de alambre tan alta como el monumento a Washington.

En la Primera Guerra Mundial, la malaria mató a miles de soldados en los campos de batalla, convirtiéndose en su peor enemigo, las naciones desarrolladas comenzaron a invertir enormes cantidades de dinero, Paul Ehrlich desarrolló el azul de metileno, el primer antipalúdico sintético de uso generalizado en el frente bélico. No obstante, nunca gustó a las tropas porque teñía de azul la esclerótica y también la orina.

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Experimentos Nazis

Cuando la Segunda Guerra Mundial estaba en pleno apogeo, la historia de la malaria entra en su momento más oscuro. En 1946, durante los juicios de Nuremberg, se pudo escuchar la siguiente declaración: «Soy el profesor Klaus Schilling. He trabajado en enfermedades tropicales durante 45 años. Llegué a la estación experimental de Dachau en febrero de 1942. Calculo que inoculé entre 900 y 1.000 prisioneros. A la mayoría se los inoculó por protección. Sin embargo, ninguna de aquellas personas fue voluntaria.» 

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Premio Nobel de Medicina

La terrible historia de esta epidemia parece tener fin en 2015 cuando parte del Premio Nobel de  Medicina fue concedido a Tu Youyou  gracias a sus descubrimientos relativos a una receta milenaria, con más de 1600 años de antigüedad. Tu Youyou, la primera mujer china en ganar un Nobel, es conocida como la profesora de "los tres no": Nno posee un título de posgrado, no ha trabajado fuera de su país y no pertenece a ninguna academia china. 

El animal que ha provocado epidemias y cambió la historia mundial 4Foto:  Tu Youyou, Blasting News

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Referencias: