Historia

El niño de Taung, el primer ancestro que caminaba erecto

Historia El niño de Taung, el primer ancestro que caminaba erecto

Niño de Taung, un australopithecus africanus, fue el primer homínido descubierto accidentalmente por mineros, en 1924, entre explosiones en la zona rocosa de Taung, Sudáfrica. Este hallazgo apoyó la teoría de Darwin: el hombre es de descendencia africana. La teoría fue rechazada por científicos europeos –África no les parecía un lugar razonable para la creación de la humanidad- y tenían con qué basar su teoría: con el descubrimiento de un cráneo de tamaño mucho más grande en un campo de golf en Inglaterra, el Hombre de Piltdown. Eventualmente científicos descubrirían que éste era falso, poniendo a prueba la validez y profesionalización de la comunidad paleo antropológica en Inglaterra.

Taung

El niño de Taung, este fósil de 2.2 millones de años, fue el primer descubrimiento de un ancestro que caminaba erecto –representado por el agujero magno, orificio en la parte occipital del cráneo-; desde entonces se han encontrado fósiles de homínidos mucho más viejos, como el Broken Hill skull, el cráneo mejor preservado del Homo heidelbergensis, especie que, se cree, dio paso al origen del humano.

Sin embargo, los científicos empezaron a indagar qué ocasionó la muerte de este pequeño de no más de tres años. ¿Qué hizo mal, por qué no logró sobrevivir?

Raymond Dart, neuroanatomista australiano quien recibió el fósil por primera vez, tenía la hipótesis de que el niño fue asesinado por uno de los suyos. Dart consideraba que todos los ancestros fueron por naturaleza salvajes –como lo representa Stanley Kubrick al inicio de 2001: Space Odyssey-; sin embargo, esto no parecía apoyar lo descubierto en el mismo sitio de la cueva, donde se encontraron restos de distintos animales.

El paleontólogo C.K. Brian planteó la hipótesis de que un felino mató al pequeño, ya que la cueva en la que se encontró el cráneo, entre restos de otros animales, formaba parte del nicho de un depredador.

Fue hasta un día en el que el antro paleontólogo y explorador de The National Geographic Society, Lee Burger, y su socio Ron Clarke, afirmaron descubrir el misterio de su muerte. De acuerdo con estos científicos, los ancestros no sólo tenían que cuidarse de peligrosos carnívoros que circulaban la tierra, sino de lo que volaba sobre sus cabezas; concluyeron que su muerte fue provocada por un ave de presa. Burger y Clarke encontraron en el cráneo del niño las mismas marcas que dejaría un ave de presa, con perforaciones hechas por garras de hasta 8 centímetros de largo, y pequeños hoyos en la parte orbital de los ojos, rasgo distintivo de las aves al cazar sus presas: sacar los ojos para llegar a la carne jugosa del cerebro, y con esto concluyeron el misterio del niño de Taung. El niño no volteó a ver el cielo lo suficientemente rápido, y se volvió una presa más.

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Radiolab: "The Skull" — Taung Child Skull from shootdigital on Vimeo.

El cráneo se conserva en la Universidad de Witwatersrand en Johannesburgo, Sudáfrica, y hasta hace poco el Field Museum de Chicago sacó impresiones 3D del fósil. Con este patrón, cualquier persona con una impresora 3D podrá tener una réplica del pequeño que sufrió su primer error evolutivo.

Referencias: 

http://www.radiolab.org/story/taung-child/

http://www.nhm.ac.uk/about-us/news/2013/march/first-early-human-fossil-found-in-africa-makes-debut119581.html


Referencias: