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HISTORIA

Grana Cochinilla: El pigmento rojo prehispánico que conquistó al mundo

El pigmento rojo era un símbolo de poder.

El México prehispánico está lleno de diversidad y colores. En la antigüedad se usaban ciertos insectos para de ellos obtener pigmentos con los que pintaban artesanías, murales, entre otras obras de arte o textiles. La grana cochinilla era uno de ellos y realmente existe toda una simbología detrás de este pequeño insecto.

¿Qué es la grana cochinilla y para qué se usa?

La grana cochinilla es un colorante natural de origen prehispánico que después se convertiría en un producto internacional. Fue el colorante más exportado de la Nueva España durante el siglo XVI, después del oro y la plata. Este rojo que cautivó toda una época es mexicano y es parte de nuestra historia.

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Durante mucho tiempo se habían buscado conseguir tonos rojos que perduraran en el tiempo y que se fijaran a textiles como la lana y la seda. Desde que los europeos conocieron la grana cochinilla en el siglo XVI, a la caída de Tenochtitlan, apreciaron su valor. 

Popularmente se le llama grana cochinilla al insecto del que se obtiene el colorante. Su nombre científico es ‘Dactylopius coccus’. En náhuatl se le llamó ‘nocheztli’ que significa “sangre de nopal” y en mixteco ndukun que quiere decir “insecto sangre”. Cada cultura indígena de la antigüedad tenía un nombre distinto para el insecto, este elemento etnolingüístico indica que había conocimiento y uso temprano del colorante por parte de los grupos étnicos mucho antes de que llegaran los españoles.

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¿Cómo obtener la grana cochinilla?

Es la hembra de esta especie (cuyo ciclo de vida es de tres meses), la que contiene el ácido carmínico, es decir, la sustancia que se sintetiza como colorante. El macho no requiere de esta defensa debido a que su ciclo de vida es breve, re reduce a una semana, días en los que cumple con su función reproductora para después morir.

La grana cochinilla es una plaga del nopal que fue domesticada hace siglos en Mesoamérica. Este proceso duró años y se realizó de manera conjunta con la planta del nopal. Para la recolección de la grana cochinilla se utiliza una cuchara de mango alargado, que facilita al agricultor quitar todos los insectos del nopal. Normalmente se realiza este proceso entre 90 días, sin embargo, depende de muchos factores.

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Rojo, símbolo preciado

El siglo XVI, época de reyes y príncipes, el color rojo estaba presente y era un símbolo de poder, estaba asociado principalmente a las altas jerarquías de la iglesia y la monarquía, así lo destaca Huémac Escalona Lüttig, investigador postdoctorante del Instituto de Investigaciones Históricas de la UNAM.  

De hecho, desde la época medieval, los colores fuertes y principalmente el rojo, estuvieron reservados a este sector social. De ahí el origen del interés por su comercio para nutrir la industria textil de lujo, que era la que vestía a las grandes jerarquías europeas.

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Asimismo, Huémac Escalona Lüttig, resalta que los tintores especializados en la fabricación de textiles para las élites estaban en la búsqueda constante y desenfrenada de colorantes y fórmulas tintóreas de calidad. Se dice que los tintores del siglo XVI, asentados en Venecia y Florencia, fueron los principales compradores de tintes e inventaron fórmulas secretas a partir de la grana cochinilla mexicana. 

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