Ideas científicas de la antigüedad que fueron olvidadas por la Iglesia
Historia

Ideas científicas de la antigüedad que fueron olvidadas por la Iglesia

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Por: Alejandro I. López

12 de mayo, 2016

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Por: Alejandro I. López

12 de mayo, 2016



Los hombres creen que la epilepsia es divina simplemente porque no la entienden. Pero si llamaran divino a todo lo que no entienden, realmente las cosas divinas no tendrían fin. 
Hipócrates



Al igual que los depredadores utilizan sus caracteres evolutivos heredados durante miles de años para cazar a sus presas o las plantas la fotosíntesis para transformar su energía, el ser humano, carente de una sobresaliente velocidad, fuerza o tamaño, tuvo la necesidad histórica de aprender a utilizar la única habilidad que posee: la inteligencia. La mayoría de las definiciones de inteligencia coinciden en que ésta supone una habilidad práctica para resolver problemas sin importar la naturaleza de los mismos. La inteligencia permitió al ser humano adquirir consciencia de sí; dando un paso sin retorno al convertirse en sujeto cognoscente.

Desde aquel momento y a través de esa nueva óptica, la humanidad, dotada de una insaciable curiosidad como especie, inició una carrera infinita que consiste en la más grande empresa colectiva que jamás se haya creado: la ciencia. A través de este vehículo se hizo posible un mejor conocimiento organizado del entorno que nos rodea, pues su método obliga forzosamente a desprendernos de los velos ideológicos, religiosos o políticos que poseemos en aras de formular teorías que nos hagan capaces de comprender el universo del cual somos parte; sin embargo, a pesar de los esfuerzos desde la antigüedad por cultivar el conocimiento y la ciencia, ésta muy a menudo se ve sobrepasada por la complejidad de la realidad.

En la Antigua Grecia floreció momentáneamente el pensamiento filosófico y político. Las distintas escuelas y academias tomaron el conocimiento como cosa seria y surgieron toda clase de ideas: materiales e ideales, religiosas o con bases más apegadas a la realidad. De entre todas ellas, hubo algunas que por su formulación resultaron revolucionarias para aquella época y para las ciencias posteriores, pero el triunfo del idealismo y la llegada de la dominación del pensamiento por medio de Dios con la Edad Media, sepultaron muchas de ellas con el dogma idealista o bien, las guardó en monasterios, lejos de su revisión crítica. Estas son algunas de las ideas científicas que surgieron en la Antigüedad, que vivieron esa etapa de oscurantismo y fueron rescatadas para fundar la base de las ciencias modernas:


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La redondez de la Tierra

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Tres siglos antes de Cristo, Eratóstenes de Alejandría (276 a.C.) se preguntó porqué la sombra proyectada por un objeto vertical clavado en la tierra resultaba distinta en la ciudad de Alejandría que en la de Siena a la misma hora del día. Su imaginación lo llevó a enviar a un ayudante pagado por él a recorrer los 800 km que separan ambas ciudades y medir la sombra proyectada sobre el suelo. Al comprobar la diferencia en el cálculo, imaginó cual debía ser la forma terrestre para que tal fenómeno se repitiera constantemente en aquellas y otras latitudes.

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Su ardua labor le llevó a formular cálculos trigonométricos con los que definió, de forma revolucionaria, que la Tierra no podía ser de otra forma mas que esférica. Siglos después, su gran acierto terminó olvidado por la ciencia y la historia y no fue hasta finales del siglo XVI con la invención de América como continente y el desarrollo que trajo consigo en la cartografía que los hechos tornaron su teoría innegable y ésta volvió a tomar vigencia.


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La teoría atómica del Universo

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Los llamados filósofos presocráticos compartieron ideas en común sobre las pequeñas formas que mantenían unidas las distintas estructuras en la naturaleza. Era el primer intento documentado en la historia de la humanidad por constatar de un modo más filosófico que científico que la materia tenía un límite de divisibilidad a nivel microscópico. Empédocles imaginó que el aire estaba formado por partes tan pequeñas que eran imposibles de ver, y tiempo después conjuntó los cuatro elementos (tierra, aire, fuego, agua) que los filósofos anteriores habían imaginado como esencia de todas las cosas. 

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Demócrito creyó durante toda su vida que en el espacio no existía otra cosa además de átomos y vacío. Puso en duda la existencia de deidades sobrenaturales y afirmó que todas las cosas estaban hechas de una materia tan pequeña como irreductible, razón por la que fue duramente criticado. A él se le atribuye la invención de la palabra átomo. A pesar de que sus conclusiones no fueron del todo precisas, no estaban equivocadas. Demócrito se adelantó por más de un milenio al pensamiento científico, cuando Dalton a inicios del siglo XIX esbozó el primer modelo formal que pretendía explicar el funcionamiento de los átomos como unidad indivisible de la materia.


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La teoría de la evolución

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La noción de que la vida en este planeta tiene un origen milenario y dinámico está presente desde la Antigüedad. Empédocles creyó que forzosamente, de la misma forma que en ésta época los seres humanos coexisten con distintas especies de plantas y animales, en otras épocas existieron seres vivos distintos a los actuales, pero muchas de esas razas fueron incapaces de continuar su especie y perecieron, Anaximadro siguió el mismo camino. Esta visión revolucionaria de una primera teoría de la evolución se mantuvo más o menos vigente hasta que el platonismo invadió la filosofía griega y sustituyó el conocimiento de la physis por el idealismo, que se replicó a gran escala con el auge del cristianismo.

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Siglos después, San Agustín planteó que si bien las plantas, los animales y todos los seres vivos eran creación de Dios, éste disponía las semillas de la vida de alguna forma para que se modificaran según su suprema voluntad, pero no fue hasta el siglo XIX que la idea tomó cuerpo científico en manos de Lamarck, Wallace y Darwin y fue este último el que finalmente definió los postulados sobre los que se erige la teoría de la evolución por selección natural.


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Las bases del principio copernicano

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El principio copernicano dicta que "la Tierra no ocupa una posición privilegiada en el Universo". La importancia del revolucionario axioma está en que desechó siglos de pensamiento geocéntrico y por primera vez asumió que la Tierra no tiene ninguna importancia especial en el inmenso escenario cósmico. Ni el hombre como observador ni el planeta como sitio físico, material o espiritual se encuentran al centro (ni en alguna posición relevante) de un conjunto homogéneo que se extiende hasta la vastedad y que data de los orígenes del tiempo. Este postulado fue formulado por Nicolás Copérnico en el siglo XV, pero el principio que lo rige fue pensado al menos un milenio antes por distintos filósofos en la Antigua Grecia, que entendieron a partir de la observación y contemplación de los astros que la complejidad del Universo iba más allá de las ambiciones antropocéntricas y la necesidad de sentirnos especiales en medio de miles de millones de planetas que giran en torno a una o dos estrellas en lo inmensidad del espacio.

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Demócrito planteó la existencia de un sinfín de mundos que erraban sin rumbo en el Universo, mientras que otros menos que eran acompañados por sus propios soles y lunas, estaban habitados. Comprendió que la Vía Láctea era una inmensa cantidad de estrellas alineadas en el firmamento, de la misma forma que nuestro Sol. Más tarde, Anaxágoras afirmó que el origen de la luz de la Luna era un reflejo del Sol y fue el primero en trazar una teoría del ciclo lunar, mientras que Aristarco fue el primer hombre en proponer que el Sol era una estrella ardiente y afirmó que en realidad era la Tierra la que giraba con respecto a él (heliocentrismo) y no al revés. Su punto de vista fue negado por Aristóteles, quien volvió a poner al hombre en medio de todo el orden del cosmos, línea que siguió Ptolomeo y que terminó el mismo Copérnico por liquidar definitivamente.


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La existencia de estos aportes al pensamiento humano es la mejor muestra de la fragilidad de nuestro conocimiento. Una época que sustituyó la observación de los fenómenos físicos y la experimentación por la búsqueda de lo ideal tomó fuerza y a través de la fe se levantaron ídolos que forjaron la historia del hombre. El cristianismo encerró el conocimiento que consideró peligroso en monasterios y universidades y lo mantuvo alejado de la sociedad. La ciencia y el progreso no son lineales (como el positivismo asume) y están en todo momento al servicio de los intereses de quien ejerza las relaciones de dominación y poder en una sociedad determinada. Es nuestra obligación como especie desarrollar los métodos necesarios que impidan el uso de la ciencia y el conocimiento para fines particulares, reivindicando en todo momento la colectividad que supone el ejercicio científico.


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Referencias: