El músico que inició el reggae y que fue opacado por la figura de Bob Marley

El músico que inició el reggae y que fue opacado por la figura de Bob Marley

Por: Rodrigo Ayala Cárdenas -


Por las noches solía entrar a escondidas a la escuela en la que estudiaba para tocar el piano durante seis o siete horas. Ese estudiante llamado Alton Ellis inventaría a mediados de los años 60 uno de los géneros más importantes de Jamaica, su país natal, el rocksteady. «Fui yo quien inventó el rocksteady realmente. Estaba de gira con Byron Lee alrededor de Jamaica. Jo Jo Bennett abría cada show diciendo "People, get ready, for this is rock steady”» (“Gente, prepárense, porque esto es rock steady”) y eso me dio la idea para la canción 'Get ready Rock Steady'».


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'Girl I've Got A Date' fue la primera canción de este nuevo género, sucesor del ska y precursor del reggae. La forma en que se bailaba era mucho más lenta, en pareja y sin la energía que caracterizaba al ska. A diferencia de éste, donde los instrumentos de viento acaparaban la atención, en el rocksteady las guitarras y el bajo llevaban un peso mucho más evidente.


El nacimiento de este género se dio junto al fenómeno cultural de los llamados “rude boys”, jóvenes de los barrios pobres de Kingston que descontentos con la situación política y económica de la isla creaban grupos de rebelión y protesta. Muchas de las letras del rocksteady se basaban en las experiencias de estos adolescentes tachados de delincuentes. 


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Alton Ellis (1944, Kingston, Jamaica) pertenece a esa lista de músicos a quienes la historia no ha olvidado pero que les da un sitio inmerecido. No sólo es el padre del rocksteady sino que colocó a Jamaica en un importante capítulo en la historia musical. Fue en 1950 cuando formó con Eddie Perkins el grupo Alton & Eddie, en parte por el miedo de Ellis a presentarse en solitario. Juntos escribieron 'Muriel', un hit pulido por el productor Clement "Coxsone" Dodd.


Pese a que las letras de Ellis retrataban las vidas de los rude boys, no incitaba a la violencia. Todo lo contrario: sus mensajes eran llamados a la paz y la igualdad del país, así como de género, como lo muestra la canción de 1965 'Get Ready – Rock Steady'. Su colaboración con una gran cantidad de músicos fue una constante a lo largo de su carrera: Phyllis Dillon, su hermana Hortense, Lloyd Daley, Bunny Lee, Keith Hudson. Herman Chin Loy, Henry "Junjo" Lawes, Sugar Minott y King Jammy fueron algunos de los que crearon música junto al héroe musical de Jamaica.


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Los amantes de su música recuerdan la dulce y poderosa voz de Ellis, la cual era capaz de regalar sensaciones de hermosas armonías en cada escucha de sus discos o en sus conciertos. Las décadas de los sesenta, setenta y ochenta se llenaron con la magia de sus letras, sus ritmos y por haber creado un extraordinario puente entre el ska y el reggae.


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Gran parte del público ajeno a la historia del ska o el reggae quizá tenga en mente a Bob Marley como el gran coloso de la música en Jamaica; sin embargo, la importancia de Ellis es mayor que la del primero, según palabras de Dennis Alcapone, artista jamaicano que trabajó a menudo con Ellis: «Alton era un artista más grande en Jamaica que Bob Marley. Todo el mundo, incluso Bob, amaría poder cantar como Alton Ellis. Todos se sentaban y escuchaban a Alton porque Alton era el rey».



Prolífico a nivel musical, lo fue también como padre al tener más de 20 hijos. Uno de ellos, Christopher, diría en entrevista al New York Times: «Mi papá hizo mucho por la música, pero no se jactó realmente de ella como lo pudo haber hecho».


Marley ha hecho que la historia de Ellis sea un tanto olvidada en la actualidad. Por fortuna, los reconocimientos fueron llegando poco a poco: recibió la Orden de Distinción de Jamaica en 1994 y fue inducido en el el Salón de la Fama de la Música del Mundo en 2006.


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Murió a los 70 años de cáncer, después de una vida dedicada a la música y a la mudanza, vivió en Inglaterra, Estados Unidos y Canadá, países que tuvieron el privilegio de contar con su presencia y sus presentaciones en los diferentes circuitos underground. La pasión principal de Ellis, más allá del terreno musical, era la paz del mundo y la prosperidad de su país: «Mi mensaje es muy simple y universal, no muy intelectual, sino humano. ¡Sólo ámense y vivan!».



Sus ideas y enorme corazón se hacen palpables cuando se revisa el contenido de algunas de sus letras:

«And you came and you took control

You touch my very soul

You always show me that

Lovin' you is where it's at

You've made me so very happy

I'm so glad you came into my life»


«Y viniste y tomaste el control

Tocas mi alma

Siempre me muestras que

Amarte es lo que

Me ha hecho tan feliz

Estoy tan contento de que hayas entrado en mi vida»



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El rocksteady y su inventor te han permitido hacer un recorrido por sus legado musical. Ahora corresponde que hagas un recorrido por el reggae en 10 canciones memorables. Y ya que has conocido a Alton Ellis, conoce a otras cantantes de reggae que deberías escuchar porque no todo es Bob Marley.