TINTA VERDE| Humanidad: de efímera a eterna gracias al unicel

La humanidad siempre ha estado intrigada por alcanzar, de una u otra forma, la eternidad y parece que lo hemos logrado con la invención del unicel. El poliestireno expandido (EPS), mejor conocido como unicel o nieve seca, es un polímero termoplástico que junto con otros más analizados por el científico alemán Hermann Staudinger lo hicieron

TINTA VERDE| Humanidad: de efímera a eterna gracias al unicel

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La humanidad siempre ha estado intrigada por alcanzar, de una u otra forma, la eternidad y parece que lo hemos logrado con la invención del unicel.

El poliestireno expandido (EPS), mejor conocido como unicel o nieve seca, es un polímero termoplástico que junto con otros más analizados por el científico alemán Hermann Staudinger lo hicieron ganador del premio nobel de química en 1953.

Es un material versátil y rentable: su liviandad se debe a que está compuesto en un 98% por aire y, gracias al 2% de poliestireno, logra soportar hasta mil veces su peso; además, es un aislante térmico y acústico; no absorbe agua, su olor y sabor son neutros, es inocuo —lo que lo hace apropiado para el empaque de alimentos—, es económico tanto en su fabricación como en su adquisición. 

Y qué mejor característica de un objeto que está cercano a la eternidad que no se pudre ni se degrada, teniendo una vida media entre 500 y 800 años. Esto quiere decir que la primera generación que se fabricó para venta masiva por la empresa alemana BASF en la década de los cincuentas desaparecerá, aproximadamente, hasta en el año 2750.

Así es que el unicel que hoy en día decidamos consumir podrá ser heredado, junto con propiedades, joyas y otras reliquias a nuestros tatara tatara nietos.

De acuerdo con la Asociación Nacional de la Industria Química (ANIG) y la Asociación Nacional de Industrias de Plásticos (ANIPAC) se calcula que el consumo de unicel en nuestro país es de 125 toneladas por año, donde el 25% (31.25 toneladas) se destinan a la fabricación de productos desechables para la industria alimenticia, lo demás se ocupa en construcción y embalaje. 

Lo más alarmante es que, según las estimaciones que hacen las asociaciones nacionales antes mencionadas, de esas 125 toneladas sólo 1.2 toneladas (1 por ciento) de todo el unicel que se genera en la república mexicana logra reciclarse.

¿Qué pasa con las otras 124 toneladas que no reciclamos? Al no contar con una política pública de impacto nacional, ni con estrategias de gestión y manejo de este residuo sólido adecuados para su reciclaje o reúso, se están generando impactos negativos hacia la salud humana y del ambiente.

Muchas veces el poliestireno expandido va a dar a ríos y mares donde es ingerido por la fauna acuática causándole obstrucciones en el aparato digestivo y respiratorio que llega a ser letal. Por otro lado, si el unicel se quema, (esto ocurre cuando va incluido en la basura que se incinera contribuyendo al calentamiento global) despide dioxinas que logran persistir en el ambiente durante décadas; además, cuando calentamos los alimentos en unicel podríamos estar exponiéndonos a las dioxinas, que se encuentran en la lista de sustancias cancerígenas de la Organización Mundial de la Salud (OMS) y del Convenio de Estocolmo sobre los Contaminantes Orgánicos Persistentes.

¿Qué están esperando las autoridades competentes para que de una buena vez se prohiba el poliestireno expandido, junto con los demás desechables de un solo uso? ¿Qué están haciendo los negocios y empresas y, qué estamos haciendo nosotros como consumidores?

Podríamos comenzar por reducir y evitar el consumo de productos de este material como vasos, platos y envases para llevar. Es importante preguntar en los establecimientos si cuentan con otra opción para ofrecernos sus productos o su servicio de comida para llevar. Se vale exigir a los negocios recipientes de cartón, papel o vidrio retornable, pero también, nosotros como consumidores, podemos llevar nuestros recipientes desde casa. 

¿Valdrán la pena los 5 minutos que tuviste en tus manos el unicel en el que te dieron la comida para llevar o que ocupaste para comerte un esquite, beberte un café o tomarte esa deliciosa nieve? 

Mientras que nosotros gastamos nuestras vidas en un mundo acelerado que demanda y consume todo nuestro tiempo —y que es causante de crear el modelo fast food—, estamos generando cosas perpetuas que serán un grave problema en un futuro inmediato. 

Nuestro promedio de vida como mexicanos de 75 años se ve tan efímero frente al promedio de la cuasi eterna vida del unicel.

El tiempo, ya sea medido en años o segundos, es la dimensión física con la que medimos la duración de las cosas y coloca los acontecimientos de manera ordenada y secuencial. En el caso del unicel nos hace reflexionar sobre lo que sucedió en el pasado, pero también nos hace proyectar y vislumbrar lo que nos puede deparar el futuro.

Y el presente, donde estás en este preciso momento leyendo estas palabras, es lo más preciado que tenemos porque es aquí y ahora donde cada una de nuestras decisiones y acciones pueden (o no) contribuir al cuidado del planeta. Diría el cantautor y poeta argentino Facundo Cabral: cuidemos el presente que es donde viviremos para siempre.

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***Citlali Aguilera es Bióloga y comunicadora de ciencia, ambiente y cambio climático.

Facebook, twitter e Instagram: @citlaguilera

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