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Los secretos de la "Ciudad Perdida" y la montaña submarina en el fondo del Atlántico

17 de octubre de 2018

Beatriz Esquivel

Las ciudades perdidas, así como continentes enteros hundidos en el mar son cuentos fantásticos, pero ¿qué si te dijéramos que en el fondo del Atlántico existe una gran montaña con una ciudad?


La “ciudad perdida” es el nombre de pila que los científicos le han dado a las formaciones sobre una montaña submarina a 3 mil metros de altura del fondo marino. Esta ciudad se caracteriza por unas espiras de color blanco de entre 6 y 9 metros que contrastan con el negro del océano al alumbrarlas.




Lost City, por su nombre en inglés, fue descubierta en el 2000 al analizar la dorsal mesoatlántica —que es la región en la que las placas tectónicas Norteamericana y Euroasiática, en el norte, y la Africana de la Sudamericana en el hemisferio sur se separan—, y si bien se trata de una formación inusual, los científicos creen que no es la única en el mundo, simplemente no han encontrado similares dado que conocemos una mínima parte del fondo del océano.


Esta ciudad repleta de pequeñas chimeneas que emiten agua caliente —que libera hidrógeno y está cargada de calcio—, forman un campo hidrotermal que se caracteriza por tener a trillones de ejemplares de vida microscópica, y porque dichos gases no están relacionados con la actividad volcánica como muchas de las chimeneas que se encuentran en el océano.





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La expedición del 2018


En septiembre del 2018, 22 investigadores —entre ellos, microbiólogos, geólogos y oceanógrafos— se embarcaron al centro del océano Atlántico por cerca de un mes para llevar a cabo estudios que determinen si en efecto la Ciudad Perdida puede dar pistas sobre el origen de la vida y facilitar la búsqueda de vida en el resto de nuestro Sistema Solar.



La expedición contó con el apoyo de la Fundación Nacional de Ciencia, el Centro de Investigación Energía Oscura de la Biosfera —C-DEBI, por sus siglas en inglés, especializado en la investigación de la vida microscópica de los sedimentos de nuestra biósfera—, el Observatorio del Carbono Profundo —que cuenta con más de cien científicos estudiando el origen del carbono en la Tierra—, y por supuesto, el Instituto de Astrobiología de la NASA.




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La clave para el origen de la vida


Los científicos creen que esta ciudad y sus microbios pueden ser la clave para descubrir cómo se originó la vida. A pesar de contar con energía ilimitada —el gas de hidrógeno que es expulsado por las chimeneas—, no cuentan con carbono o nutrientes, por lo que no queda claro cómo sobreviven los organismos que habitan esta ciudad.


[Jason, el vehículo operado a distancia que los investigadores usan para recolectar muestras e imágenes.]


De acuerdo con Jeffrey Marlow, un microbiólogo de Harvard entrevistado por el Smithsonian Magazine, la unión de distintas disciplinas en el estudio de la Ciudad Perdida puede resolver el enigma energético del huevo y la gallina: en otras palabras, el dilema que involucra que una célula necesita de energía para crear biomoléculas, al tiempo que las biomoléculas son necesitadas para aprovechar esa energía.



Asimismo, comprender cómo la vida se desarrolla en un ambiente tan hostil y privado de oxígeno, puede ser la clave para reconocer formas de vida extraterrestres, en planetas que cuenten con materiales similares, como las rocas y el agua de mar.



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Una cadena de vida


Los científicos creen que los microbios en la montaña introducen carbono y otros nutrientes al ecosistema, permitiendo que exista vida microbiana en las superficies de las chimeneas. Por lo tanto, su estudio y conservación es muy importante, ya que representa una especie de cadena que permite que formas más grandes y desarrolladas de vida existan.



Beth Orcutt, microbióloga del Laboratorio Bigelow para las Ciencias del Océano y una de las investigadoras que realizó la expedición a la ciudad, afirma: 


«Queremos llamar la atención a la fracción de la vida invisible. El fondo marino tiene valor. Cada vez que los científicos bajan al fondo del océano, una nueva especie es descubierta. Hay tanto del océano que no conocemos».



En ese sentido, pensar en mitos como la Atlántida o Lemuria puede resultar seductor; sin embargo, se trata de mitos que tienen su lugar en la cultura popular, mientras que fenómenos como el de Lost City es real y especialmente relevante en cuanto se considera cuánto desconocemos de los océanos y el posible origen de la vida en la Tierra.


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TAGS: Ciencia Naturaleza mundo
REFERENCIAS: Smithsonian, "Diving Deep to Reveal the Microbial Mysteries of Lost City ".

Beatriz Esquivel


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