Cómo eran los primeros animales de la Tierra (y no, no eran los dinosaurios)

Cómo eran los primeros animales de la Tierra (y no, no eran los dinosaurios)

Por: Abril Palomino -

En estos organismos se encuentra el ancestro común de todos los animales que conocemos hoy en día.


La Tierra es un planeta muchísimo más antiguo de lo que creemos, la aparición del ser humano y sus civilizaciones es relativamente nueva a comparación de su edad, correspondientes a 4 mil 543 millones de años. Así que si sigues pensando que los dinosaurios (que aparecieron en la era mesozoica hace 225 y 65 millones de años) fueron sus primeros habitantes, estas en un grandísimo error.

La Tierra estuvo habitada por células simples aproximadamente 4 mil millones de años, y nadie ha podido determinar por qué, pero hace poco más de 500 millones de años, se empezaron a desarrollar formas de vida multicelular, a este momento en la historia se le conoce como explosión de Avalon y le dio inicio al periodo Ediacárico

Los primeros animales, incluido el ancestro común de todos los animales que conocemos hoy, evolucionaron en el mar hace más de medio billón de años. No existe evidencia directa de cómo eran, pero, al estudiar a los animales de hoy, los científicos pueden determinar las características que deben haber compartido: tamaño pequeño, cuerpos blandos y una tendencia a permanecer muy quietos o arrastrarse lentamente por el fondo del océano.

Los animales aparecieron en el periodo EdiacáricoFoto: Wikimedia CommonsLas criaturas tenían cuerpos construidos a partir de múltiples células con roles especializados, como organismos antes que ellos. Esas células también podían formar láminas llamadas epitelios, permitiendo que se desarrollasen estructuras y una mayor complejidad genética, esto preparó el escenario para grandes cambios. Los placozoa, de un milímetro de largo se encontraban entre los primeros animales en emerger, pero podían alimentarse, digerir, reproducirse y moverse por el fondo del océano. Su estructura era parecida a un sándwich, con dos láminas exteriores de celdas y un relleno líquido soportado por celdas de fibra estructural. 

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Hace unos 540 millones de años, la vida se volvió considerablemente más dinámica. El ambiente de la Tierra cambió mucho durante el período Cámbrico, y el período Ediacárico. Los niveles del mar subieron y los químicos se arrastraron hacia el océano, en el mundo submarino, la evolución se puso a trabajar. Surgieron nuevas criaturas que podrían avanzar más que nunca y cambiar su entorno cavando y construyendo. Pronto, las nuevas especies vivían en todos los hábitats a lo largo y ancho del océano.

Escondidos en el código genético de los animales modernos hay signos de cuándo surgieron los principales grupos de animales. Los fósiles son marcas de movimiento físico y actividad preservada en rocas, las madrigueras indican que algunas criaturas tenían un intestino que recorría todo su cuerpo, como lo hacen los gusanos, los biomarcadores débiles pueden incluir sustancias como el colesterol, esencial para que funcionen las células animales, como la célula pancreática anterior, y un indicador potencial de la vida animal. La evidencia genética está ayudando a revelar la escala temporal de la evolución animal.

Primero animales en el planeta TierraFoto: GeofrikCuriosamente, el cambio climático podría haber desencadenado un punto de ramificación temprano, justo antes del Ediacárico, ocurrió el fenómeno Snowball Earth: un enfriamiento global. Esto puede haber puesto a los organismos bajo presión adicional para adaptarse y también provocó un ambiente listo para la diversificación animal. Las especies desconocidas del período Ediacárico son difíciles de clasificar, al reconstruir diferentes aspectos de la biología de estos extraños animales fosilizados, se pueden encontrar pistas para vincularlos con los grupos vivos, por ejemplo, podría haber evidencia de que se alimentaban de otras especies o la simetría izquierda-derecha indicaría la presencia de un sistema nervioso y los rastros de colesterol son otros signos de la vida animal.

Las pistas sobre la vida en el período Ediacárico han aparecido en rocas de todo el mundo, incluidas las colinas del sur de Australia. Los moldes aplanados de algunos organismos de cuerpo blando pueden ser difíciles de concebir como seres vivos, pero los científicos interpretan todas estas especies como animales primitivos. Por ejemplo, la especia llamada Misszhouia longicaudata no tenía un esqueleto duro, pero mostraba una preservación excepcional de los tejidos blandos, la franja oscura que corre por el centro de la muestra es su intestino, mientras que las finas crestas en la cabeza y el cuerpo revelan pruebas raras de sus delicadas patas.

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Estas "nuevas" especies animales estaban muy lejos de sus predecesores. Una pista química de este cambio está en el agua; un aumento importante en el nivel del mar arrojó calcio, fosfato y otras sustancias químicas esenciales para la vida en el océano. Los animales pudieron construir esqueletos y conchas por primera vez. Los animales en ese entonces podían moverse y alimentarse de otras maneras, crecer más y cavar más profundo. También podían protegerse con armaduras, espículas y espinas, y cazar con dientes y garras. Comenzó una carrera entre depredador y presa.

Con los químicos en el agua de mar a su alrededor, los moluscos podían comenzar a producir sustancias como el nácar, el revestimiento iridiscente dentro de sus conchas. La capacidad de las criaturas para incorporar compuestos químicos del medio ambiente en sus esqueletos condujo a cambios fundamentales en su estructura y estilos de vida. 

Cuáles fueron los primero animales en la TierraFoto: RTV ES

Absolutamente todos los animales que conocemos hoy en día tienen a sus predecesores en este tipo de organismos ya sea que tengan aletas, conchas, patas o plumas, los científicos han determinado que el origen de los organismos multicelulares se encuentra en ellos. 

En portada: All you need is biology

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