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7 cosas que debes saber de los bebés modificados genéticamente resistentes al VIH

Tecnología 7 cosas que debes saber de los bebés modificados genéticamente resistentes al VIH

La manipulación y selección de ciertos genes es una hipótesis que por años ha intrigado al ser humano con todas sus dimensiones éticas de por medio.

Imagina una planta transgénica. El ADN de estas plantas y sus frutos ha sido modificado para que tenga las propiedades de otras; las modificaciones implican cuestiones como que sea más resistente a un tipo de plaga, a la falta de agua, al calor extremo o simplemente que sean más nutritivas. 


Ahora imagina a un bebé y nuestro ADN, ciertas modificaciones podrían ayudarnos a mejorar las habilidades de nuestra especie cambiando ciertas debilidades que tenemos ante enfermedades, así como las plantas y las plagas. 

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En distintos medios este tipo de acercamientos se han hecho en el sentido estético, es decir, enfocados únicamente en modificaciones como el color del cabello, de los ojos, etcétera. Sin embargo, la búsqueda de cualidades como la resistencia a enfermedades como el VIH o incluso a que nos convirtamos en una especie sin impulsos violentos, es una rama importante de la edición genómica.

La modificación se vuelve realidad

La resistencia a una infección es lo que un científico chino asegura haber logrado. He Jiankui —de la Southern University of Science and Technology, en Shenzhen— es el investigador responsable. Según su testimonio, alteró los embriones de 7 parejas durante sus tratamientos de fertilidad y hasta ahora sólo uno culminó en un embarazo. 

7 cosas que debes saber de los bebés modificados genéticamente resistentes al VIH 2 AP Photo / Mark SchiefelbeinLa confirmación de los datos 

Hasta el momento la información sólo se hizo pública después de que He Jiankui hiciera una declaración en la Segunda Conferencia Internacional sobre la Edición del Genoma Humano en Hong Kong, en la que editó exitosamente los embriones de un par de gemelos. En uno de ellos sólo editó una copia del gen, mientras que en el otro bebé editó ambas copias, por lo que el primer bebé —con una sola copia modificada— aún podría infectarse. 

Para qué los modificó 

Según el reporte de Antonio Regalado en el MIT Technology Review el grupo de investigación «… planeaba eliminar un gen llamado CCR5 con la esperanza de hacer que los hijos fueran resistentes al VIH, viruela y cólera». La modificación se llevó a cabo en los embriones antes de transferirlos al útero de las mujeres. 

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De todas las parejas involucradas, los hombres tenían VIH mientras que las mujeres no. Sin embargo, según el reportaje de Marilynn Marchione para AP News, los hombres tenían sus infecciones suprimidas por el tratamiento antirretroviral, por lo que el objetivo de tal “edición” no es conseguir que no hereden el VIH — avance que ya se puede lograr con medicamentos—, sino permitir que parejas afectadas por el VIH puedan tener un hijo que esté protegido a futuro de la infección. 

Pero… ¿los bebés ya son inmunes al VIH?

Técnicamente no, en realidad tan sólo hará que los gemelos que fueron modificados puedan resistir al contagio, pero en definitiva no serían totalmente inmunes al virus. En caso de contagiarse, su salud se vería deteriorada con menos velocidad que una persona sin tal edición. 

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La dimensión ética de la modificación de genes 

Como la modificación sólo se puede llevar a cabo en embriones, esto implica una serie de consideraciones éticas complicadas. Dado que estaríamos afectando el desarrollo de generaciones futuras, al grado que toda la reserva genética cambie en definitiva. Estos cambios o mutaciones pueden derivar en consecuencias imprevistas:

«Es muy prematuro. Estamos lidiando con las instrucciones de operación de un ser humano. Es gran cosa». Afirmó Eric Topol, quien dirige el Scripps Research Translational Institute en California.

bebes alterados editados genes china resistentes vih maze runner Maze Runner.

Asimismo, el hecho de que uno de los bebés sólo tuviera una copia editada en lugar de las dos copias del gen, sugiere que la acción se hizo pensando en una experimentación futura, en lugar de ser una mera prevención contra la enfermedad. Por otro lado, según encuestas públicas, algunas poblaciones que son VIH positivo en China están de acuerdo en legalizar a los bebés editados sólo si el objetivo es prevenir alguna enfermedad, mientras que otros investigadores creen que es totalmente justificable este tipo de experimentación. 

Bebés mosaico 

Una de las preocupaciones existentes sobre las alteraciones como las que He realizó es que el cuerpo de un bebé puede «estar compuesto de algunas células editadas y otras sin editar.» En MIT Technology Review también explican que en el reporte de las pruebas chinas indican que «uno de los fetos es un “mosaico” de células que han sido editadas en diferentes formas». Y las consecuencias de tal mosaico de células editadas tampoco pueden preverse. 

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El abuso de la tecnología cuando no es estrictamente necesario 

Otro de los puntos de vista en contra del experimento de He es que tal alteración no es producto de una necesidad. Fyodor Urnov, investigador y director del Altius Institute for Biomedical Sciences explica que una técnica «tan poderosa y útil» como la alteración de genes fue utilizada en un caso innecesario, en especial cuando existen otras  investigaciones genómicas en curso que intentan cambiar el mismo gen en adultos que ya tienen VIH. 

bebes alterados editados genes china resistentes vih matrix Matrix.

La información sobre la culminación del embarazo no está disponible. No es de conocimiento público si los bebés nacieron ni las consecuencias en los primeros meses de vida. No obstante, sí se sabe que las parejas involucradas no necesariamente estaban conscientes del tipo de investigación, dado que las formas de consentimiento muestran que el proyecto lleva por nombre «desarrollo de una vacuna contra el VIH». 

Sin duda se trata de un experimento con muchas implicaciones éticas difíciles de resolver, pero que más allá de lo necesario o innecesario que sea “inmunizar a la humanidad”, representa un gran paso para la ingeniería genómica y sus aplicaciones. Será cuestión de tiempo saber las consecuencias de esta alteración a lo largo de la vida de estos bebés y la irresponsabilidad al respecto.


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