El plan del gobierno para infectar insectos con virus y crear epidemias

Sábado, 6 de octubre de 2018 12:18

|Beatriz Esquivel
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Estados Unidos está desarrollando un controvertido programa que utiliza insectos con virus modificados para proteger los cultivos, no obstante podría utilizarse para crear epidemias.


¿En qué consiste?


La investigación está dirigida a la modificación genética de virus que alteren el ADN de los cultivos y los insectos son el medio perfecto para diseminarlo. En el papel, se trata de una invención con el fin de proteger el sistema de cultivos de los Estados Unidos de las amenazas de las plagas que podrían provocar la escasez de alimentos a lo largo de la cadena alimenticia.


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[Mosca blanca que afecta los cultivos de jitomate.]


¿Quién lo financia?


La investigación científica está financiada por la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzados de Defensa —DARPA, por sus siglas en inglés—, del Departamento de Defensa de los Estados Unidos.


¿Cómo se originó?


La idea de utilizar a los insectos que transportan virus y enfermedades que pueden ser dañinas para otras especies surgió con el programa Insect Allies, del 2016, que buscaba el beneficio humano a través de 4 investigaciones en el Instituto Boyce Thompson, Penn State, Ohio State y la Universidad de Texas.


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Las bases de las investigaciones


Los cuatro equipos de investigación tienen un común denominador: el uso de alguna bacteria o virus, un insecto y una planta determinada. Al usar al insecto como el transportador del virus modificado, podrían hacer que los vegetales adquieran ciertas mejoras o propiedades temporales de una forma eficaz que no necesite de demasiada infraestructura.


¿Cuál es el beneficio de algo así?


El principal beneficio que el programa apunta es que sería una alternativa viable a métodos poco efectivos que ahora se utilizan para proteger a los cultivos de las plagas, como lo son los pesticidas o la selección artificial.


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El problema: su uso probable como arma biológica


Si bien las investigaciones están dirigidas a auxiliar en los problemas de plagas en el campo estadounidense, es difícil no sospechar que, tratándose de un proyecto financiado por el Departamento de Defensa, a la larga no tenga una aplicación bélica.


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Este ha sido un temor desde hace décadas, con implicaciones éticas y un alcance tan grande y mortífero como lo podría ser la guerra nuclear. El hecho de que Estados Unidos desarrolle este tipo de tecnología a su vez puede ser motivo suficiente para que otras grandes potencias hagan lo mismo.


Blake Bextine, gerente del programa, refutó estas ideas al asegurar que se trata de un programa con fines pacíficos y que la mayoría de las investigaciones podrían tener distintas aplicaciones:


«Creo que cada vez que estás desarrollando una tecnología nueva y revolucionaria, hay un potencial para una capacidad de doble uso. Pero no es lo que estamos haciendo. Estamos llevando rasgos positivos a las plantas. Estamos enfocados en esa meta positiva. Queremos asegurar la seguridad de la comida, porque para nosotros la seguridad de la comida es seguridad nacional».


Mientras que The Washington Post cita a Silja Voeneky, profesora de ley internacional en la Universidad de Freiburg y coautora de un artículo publicado en Science que versa sobre la preocupación sobre las aplicaciones de Insect Allies:


«El uso de insectos como una característica clave del programa es particularmente alarmante, porque los insectos podrían ser desplegados a bajo costo y subrepticiamente por actores malévolos. “¿Por qué usan insectos? Podrían usar sistemas de riego. Usar insectos como un vector para esparcir enfermedades es una bioarma clásica”».


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Los avances hasta ahora


A pesar de haber iniciado en el 2016, el programa sigue en su etapa inicial. Aquellos en su contra están haciendo todo lo posible por detenerlo antes de que la investigación avance más. Bextine asegura que el primer gran logro fue transmitir un virus modificado con un gen que provoca fluorescencia a una mazorca de maíz.


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El miedo de que la tecnología sea utilizada para fines bélicos no es irracional o sin fundamentos. En la historia de la humanidad diversos descubrimientos han sido adaptados (a veces sin el consentimiento de los científicos que los han desarrollado) para la guerra, por ejemplo el caso del Agente Naranja, que en un inicio estaba destinado a que las habas y frijoles florecieran más rápido, pero que en la Guerra de Vietnam fue modificado y utilizado como una arma química para matar los cultivos de los enemigos y que provocó malformaciones entre los locales.


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[Riego del agente naranja.]


Arthur Galston, el botánico encargado de la investigación del Agente Naranja declaró en el New York Times una frase que resume de la mejor forma el dilema ético alrededor de toda la investigación científica:


«¿Sabes? Nada de lo que hagas en la ciencia está garantizado que resulte en un beneficio para la humanidad. Cualquier descubrimiento, creo, es moralmente neutral y puede ser cambiado ya sea a fines constructivos o destructivos. Y eso no es culpa de la ciencia».


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¿Los investigadores y el Departamento de Defensa hablan con la verdad o crees que esta investigación puede derivar en una guerra biológica sin retorno?


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Beatriz Esquivel

Beatriz Esquivel


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