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Por qué debes dejar de temer a las noticias de "peligrosos asteroides" que podrían impactar la Tierra

31 de agosto de 2018

Beatriz Esquivel

«Un peligroso asteroide podría impactar la Tierra esta madrugada» dicen algunos tabloides, nosotros te contamos por qué ya no deberías alarmarte por estos títulos.


Las noticias y diversos medios nos han acostumbrado a encabezados que aseveran que un fatal asteroide se acerca a la Tierra y podría impactarnos. El caso más reciente es el de la madrugada del 29 de agosto, cuando según algunos medios, 2016 NF23, un asteroide que tiene las dimensiones de la pirámide de Giza, rozará la Tierra y existe el riesgo de que la impacte.


Sin embargo, la realidad es que la mayoría de las veces el riesgo de que un enorme asteroide se estrelle contra la Tierra es ínfimo. Incluido el de la madrugada del 29, ya que el dichoso “rozamiento” se trata de 5 millones de kilómetros de distancia entre uno y el otro. Aunque se sabe que difícilmente se desvían de su trayectoria, este tipo de objetos siguen siendo monitoreados por la NASA, en especial cuando son considerados «asteroides potencialmente peligrosos». 


[Cráter en Sirenum Fossae, Marte.]

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¿Qué es un asteroide potencialmente peligroso?


Es un grupo de asteroides definido por la NASA y conocido por sus siglas en inglés PHA. La agencia espacial se basa en ciertos parámetros que miden el potencial de cada asteroide de realizar una aproximación riesgosa a la Tierra. De acuerdo con la propia NASA: 


«Específicamente, todos los asteroides con una distancia mínima de intersección orbital (MOID) [también por sus siglas en inglés] de 0.05 au [una unidad astronómica es la distancia media entre el sol y la Tierra] o menos, y una magnitud absoluta de 22.0 [cerca de 140 metros] o menos se consideran PHAs». 


[Representación artística de cómo la familia de asteroides es creada. NASA/JPL-Caltech.]


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¿Cómo saber si un asteroide de este tipo nos impactará?


La NASA ha creado un sitio especializado para el registro y documentación de este tipo de objetos, llamado Centro para el Estudio de los objetos cercanos a la Tierra —CNEOS, en inglés— y en específico un sistema llamado “Sentry”, mismo que ofrece datos de los PHAs cuya trayectoria se acerca a la Tierra y pudieran impactar. 


Para que un objeto aparezca ahí se hace uso de dos escalas, la Escala Torino y la Escala Palermo, que ayudan a medir la probabilidad y el riesgo de un impacto, así como sus posibles consecuencias. 


[Cráter del lago Manicougan en Canadá visto desde la Estación Espacial Internacional]


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¿Cada cuánto ocurre un impacto?


De acuerdo con la NASA hay cerca de 100 cráteres reconocidos como impactos de asteroides en la superficie terrestre, pero lo cierto es que la mayoría datan de hace millones de años. Por ejemplo, hace 15 millones de años un objeto impactó la Tierra esparciendo trillones de toneladas por toda Europa, sin embargo esto solo pasa una vez cada millón de años. Incluso el impacto de asteroide más famoso hasta la fecha y responsable de la extinción de los dinosaurios, y causante del cráter de Chicxulub en Yucatán, es un evento que ocurre aproximadamente cada 50 y 100 millones de años.




Así que puedes dormir perfectamente tranquilo, nos restan varios cientos (tal vez miles) de años para que la probabilidad de un impacto significante ocurra. 


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TAGS: Universo Ciencia Astronomía
REFERENCIAS: JPL-NASA, "The Probability of Collisions with Earth". National Geographic, "Un asteroide rozará la Tierra el 29 de agosto". CNEOS-NASA, "Sentry".

Beatriz Esquivel


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