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"Chalicotherium": El raro animal extinto que probablemente no conocías y todos confunden con un dinosaurio

10 de julio de 2018

Magyber Miranda

Primer plano: una selva especísima con árboles tan altos como seguro lo fue la torre de babel, sonidos de aves, mamíferos pequéños y medianos en una sincronía armoniosa en ese cantar peculiar de una selva —porque podemos hacer una película de dinosaurios (y usted disculpe el spoiler) básicamente donde le plazca al director, cuando lo más apropiado sería un rodaje en un bosque de coníferas o similar, etcétera—; de pronto todo calla, un ave trina desesperadamente a lo lejos y desde ahí se escucha venir el estruendo del viento, crepitar de árboles cayendo y los animales escapando con desesperación; escapando, sí, de qué, no sé, lo que usted quiera, un aterrador monstruo prehistórico de muchos metros de alto, voraz y sanguinario; una lluvia de meteoritos o glaciación que pone fin a la existencia de gran cantidad de seres vivos por siempre jamás. Buen tema para el celuloide, no le parece, algo ya gastado.


Muchas de las películas protagonizadas por dinosaurios o por animales de la prehistoria son más suspenso y acción dramática con muy poco argumento y guiones flojos o comedia que suele cumplir su función de entretenimiento —humilde opinión, no se sienta usted agredido—, que al final es lo que vende. Si usted quisiera ahondar en el tema, basta buscar un documental, leer una enciclopedia, Internet, u otras muchas opciones; sin embargo, hoy está apunto de ahondar sus conocimientos y enterarse de la existencia de un peculiar animal extinto que tal vez ha visto por casualidad —o con toda la intención—. Tristemente para algunos, no será un tiranosaurio o un velociraptor de quienes se sabe ya bastante.


Sin más preámbulos le voy a presentar un ungulado que lleva por nombre científico: Chalicotherium; un mamífero extinto pariente de los caballos, cebras y asnos.


Dibujo esquemático de la composición ósea de Chalicotherium




¿Quién y cómo era el Chalicotherium?


Los calicotéridos son una rara especie de mamíferos ungulados perisodáctilos extintos, que caminan apoyándose en los extremos de los dedos, tenían pezuñas —como las de una cabra— y vivieron aproximadamente del oligoceno tardío al plioceno temprano —hace unos 26-8 millones de años—.


Como dato curioso, para saber cómo era morofológica y fisiolócamente un animal ya extinto, los investigadores suelen realizar una reconstrucción anatómica y morfológica del animal al emplear herramientas como los fósiles, la anatomía comparada, disposición de huesos para ver ligamentos, disposición del cuerpo, dentición, fosetas, simulación en cómputo, etcétera. Las descripciones morfológicas y anatómicas de este particular animal están basados en la especie Chalicotherium.



Los calicotéridos eran organismos sin incisivos ni caninos superiores —algunas especies sin caninos inferiores— que presentaban dimorfismo sexual, es decir, existían machos y hembras. Una especie bien descrita es C. grande, debido a que hay una gran colección en Checoslovaquia y Francia. Los calicotéridos tenían un aspecto poco usual —considerando los estereotipos de los animales actuales—, una mezcla entre caballo y gorila. Presentaban un número impar de dedos con predominio del central, era más alto que un oso grizzli, aunque también había tallas más pequeñas, como ovejas. Tenían extremidades delanteras con garras y patas traseras robustas, algunos calicoterios incluso podían retraer sus garras como algunos felinos.




Calicoterios famosos



Ya mencionaba que era muy probable que usted notara a este peculiar pariente de los equinos en alguna parte. Si hablamos de películas, los Chalicotherium tiene breves instantes de escena en la película Ice Age —la próxima vez que vuelva a ver dicha cinta preste un poco de atención a los otros personajes; hay un animalejo que tiene una apariencia entre caballo y gorila, ese es Cali—. Aunque si usted es fan de las series y ha visto The Saga of Pliocene Exile, habrá notado que los animales que utilizan como corceles tienen cierta peculiaridad, bien, esos animales son calicotéridos. Por otro lado, si nuestro atento lector es un gamer fanático y además conoce Ark, Survival Evolved, seguro los ha encontrado en dicha plataforma de videojuegos.




El comportamiento del Cali



Hablar del comportamiento y las condiciones ambientales en las que vivieron animales del pasado es complicado por muchos aspectos que son claramente entendidos, pero hay un par de cosas que se especulan de este peculiar animal. Al principio se creía que el Cali era carnívoro, pero estudios posteriores concluyeron que era ramoneador. La postura bípeda que podrían haber tomado y las garras hacen pensar que preferían aprovechar los recursos arborícolas —muy abundantes en esa época— y dejar los pastos a otras especies. Tiene sentido si se recuerda que son parientes de las cebras y los caballos.



Aunque la principal función de las garras fuera de sostén y alcance de ramas para llegar a su alimento, también podrían haber fungido como armas para luchar con otros calicoteres, esto de haber sido territoriales como sus parientes un poco más distantes, los rinos. Dado que no hay registros fósiles de nidos o comunidades de nidos, es difícil especular sobre su comportamiento reproductivo o si se procuraban cuidados parentales.


A pesar de ello, al ser mamíferos, al menos, puede hablarse de cuidado parental y una relación estrecha de madre-cría en los primeros momentos de desarrollo. Los perisodáctilos actuales, como rinocerontes, tapires y caballos, no tienen hábitos sociales, aun más si tomamos en cuenta los registros fósiles encontrados solos, se especula que el Chalocotherium era un animal solitario o gregario cuando más, como sus parientes équidos.



Ahora que sabe un poco sobre un animal de la prehistoria extinto, que por cierto no es un dinosaurio y que probablemente no conocía. No sé, yo me lo imagino muy tranquilo, grande, pero buena onda. Me veo encima de él y aunque no era galopador, sino trotador, me veo andando por los pastizales inmensos del Mioceno o en el rancho de mi abuelo por estos días, cuidando que no se coma las frutas del huerto y que no me tire cuando trata de alcanzarlas. Y usted, cuéntenos, ¿cómo se lo imagina?




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Ahora que sabes que este animal no es un dinosaurio pero amas a esta especie, entonces te compartimos los cinco mitos que siempre creíste ciertos...


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Referencias:

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—Barrientos, Z. 2003. Zoología General. Editorial Universidad Estatal a Distancia. Costa Rica.

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—Benton, M.J. 2014. Vertebrate Paleontology. John Wiley & Sons. EUA.

—Cerdeño, E. y M.T. Alberdi. 2006. Historia del conocimiento del los perisodáctilos del Neógeno español. Estudios Geológicos. 62(1), 481-494

—Chen, S.K. y Y. Liu. 2013. The taxonomic status of “Macrotherium cf. M. brevirostris” from the Middle Miocene of Jiulongkou, Cixian County, Hebei Province. Vertebrata PalAsiática. 51(3), 205-210

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—Prothero, D.R. y R.M. Schoch. 2002. Horns, Tusks, and Flippers: The Evolution of Hoofed Mammals. JHU Press. EUA.

—Rafferty, J.P. 2011. The Cenozoic Era: Age of Mammals. Britannica Educational Publishing. EUA.

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REFERENCIAS: Mikko's Phylogeny Archive CHALICOTHERIIDAE – chalicotheres The Tertiary Period: The Age Of Mammals Begin Chalicotherium goldfussi

Magyber Miranda


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