La trágica y cruel historia del verdadero Hombre Elefante destinado a la soledad

A diferencia del personaje kafkiano Gregorio Samsa, Joseph Carey Merrick no se halló sobre su cama convertido en un espeluznante insecto. No. Su transformación fue gradual, silenciosa. Un relámpago minúsculo creciéndole por dentro que no percibió sino hasta que los espejos se lo contaron, irreprochables. El rechazo de sus compañeros en la escuela, el murmullo

La trágica y cruel historia del verdadero Hombre Elefante destinado a la soledad

A diferencia del personaje kafkiano Gregorio Samsa, Joseph Carey Merrick no se halló sobre su cama convertido en un espeluznante insecto. No. Su transformación fue gradual, silenciosa. Un relámpago minúsculo creciéndole por dentro que no percibió sino hasta que los espejos se lo contaron, irreprochables. El rechazo de sus compañeros en la escuela, el murmullo de la gente en la calle al verlo pasar, todo como una evidencia de las reacciones que provocaba, y provoca aún en día, la historia de Joseph Merrick, el Hombre Elefante.

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“Vi la luz por primera vez el 5 de agosto de 1862. Nací en Lee Street, Leicester. La deformidad que exhibo ahora se debe a que un elefante asustó a mi madre, ella caminaba por la calle mientras desfilaba una procesión de animales. Se juntó una enorme multitud para verlos y desafortunadamente empujaron a mi madre bajo las patas de un elefante. Ella se asustó mucho. Estaba embarazada de mí y este infortunio fue la causa de mi deformidad…”

Así se describió a sí mismo Merrick. Indicaba una de las posibles causas de las deformaciones en su cuerpo que lo hacían ver como un pequeño elefante: crecimientos desproporcionados de sus brazos, desviaciones en su columna vertebral, cadera y el desarrollo de células que hacían su cabeza una mole pesada y asfixiante.

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Joseph Carey Merrick nació en Inglaterra y desde los 18 meses su cuerpo comenzó a producir tantas células, que se empezaron a formar pequeños bultos en su su propia piel, dándole la apariencia de un elefante. Piel rugosa en más de la mitad de su anatomía, así como el brazo derecho muy similar en contextura y dimensiones a las patas de un paquidermo, fueron las causas de su sobrenombre: el Hombre Elefante.

En un principio se pensó que Merrick padecía filariasis, desorden causado por una lombriz, similar a un parásito. Pero ese diagnóstico perteneció a una larga lista de enfermedades que fueron descartadas durante más de 100 años de investigaciones y debates en torno a la condición médica de Merrick, a quien finalmente se le relacionó con el “Síndrome de Proteus”, en 1979.

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El “Síndrome de Proteus” es una patología congénita llamada así en alusión a la deidad griega del mismo nombre, que se caracterizaba por mutar de forma según la circunstancia y su deseo. Hasta el día de hoy, únicamente se han documentado 200 casos de esta enfermedad desde su identificación, en 1979. Siendo el caso de Carey Merrick el más famoso por las historias que giran entorno a este individuo.

“Mi cráneo tiene una circunferencia de 91,44 cm, con una gran protuberancia carnosa en la parte posterior del tamaño de una taza de desayuno. La otra parte es una colección de colinas y valles, como si la hubiesen amasado; mientras que mi rostro es una visión que ninguna persona podría imaginar. La mano derecha tiene casi el tamaño y la forma de la pata delantera de un elefante, midiendo más de 30 cm de circunferencia en la muñeca y 12 cm en uno de los dedos…”

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Pese a ver experimentado el rechazo desde pequeño, Joseph es descrito como un hombre amigable y gentil. Educado con quienes a él se acercaba y con una inteligencia superior a la media. Evidenciada ésta, por el estudio que se ha hecho de algunas textos y descripciones que hizo de sí mismo, como se aprecia en el párrafo anterior.

Merrick dejó su hogar a la edad de quince años. La muerte de su madre, Mary Jane Merrick, cuando aún era un niño, y el continuo rechazo de su padre, fueron algunos de los motivos que lo orillaron a tomar esa decisión. Vivió momentos de incertidumbre y soledad. El aislamiento debido a su aspecto era un exilio del que se valió cuando, desesperado por su falta de ingresos y consciente de su situación, contactó a un promotor de espectáculos circenses, Sam Torr, que en cuanto lo vio supo que Merrick sería un negocio redituable.

Después de haberse dedicado a ser exhibido en las ferias ambulantes durante años, Merrick arrivó a Londres en 1884. En ese lugar conoció al doctor Frederick Treves, quien se interesó en el caso del Hombre Elefante de inmediato y con quien entabló amistad hasta sus últimos días.

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Luego de una serie de eventos desafortunados, finalmente Joseph Merrick es internado en el London Hospital, gracias a la recomendación y amistad que tenía con el doctor Treves. Ya instalado en ese lugar, Merrick dedicó sus días a la lectura de novelas románticas, la escritura de historias cortas y a la conversación con quienes lo visitaban con frecuencia. La princesa de Gales fue una de sus más destacadas visitas mientras estuvo allí.

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Al amanecer del 11 de abril de 1890, el cuerpo del Hombre Elefante fue hallado sin vida en su habitación. La causa de muerte fue una posible asfixia, sufrida por el peso de su cabeza. Tenía 27 años cuando murió. Entre las curiosidades que rodean la historia de Merrick, sobresale aquella entre sus más fervientes estudiosos quienes aseguran que Merrick jamás sonrió, sin embargo, la tristeza del Hombre Elefante no necesariamente fue la tristeza de Joseph Merrick. De ser así, ¿quién ha escuchado el llanto de los elefantes?

Franz Kafka publicaría “La metamorfosis” en 1915, sin haber intuido jamás que 25 años antes, un elefante se había convertido en uno de los hombres más recordados del siglo XIX. Tanto que su vida fue adaptada al cine en 1980, bajo la dirección de David Lynch y es considerada una de las mejores cintas dramáticas en la historia del cine.

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